太空旅行的时代即将来临,维珍银河载人飞船抵达太空边缘

周四,维珍银河(Virgin Galactic)的旅游宇宙飞船在加州莫哈韦沙漠(Mojave Desert)上空飞行了50多英里,首次到达了该公司认为的太空边界。

任务官员恩里科·巴勒莫说,这艘火箭船在开始滑翔下降之前,曾在51英里(82公里)的高度坠毁。几分钟后飞机降落在跑道上。

“我们成功进入太空了”巴勒莫喊道。

这次超音速飞行使维珍银河公司更接近于将拖延已久的商业太空旅游梦想变成现实。该公司的目标是让付费客户乘坐这款六人火箭。这款火箭大约有一架商务机那么大。

维珍银河创始人理查德·布兰森说,将会有更多的试飞,如果一切顺利,他将在公众得到机会之前乘坐。

他说:“我相信明年下半年的某个时候,我们将开始能够把普通人送上太空。”

维珍银河公司把50英里(80公里)作为太空边界,因为这是美国空军和其他美国机构使用的距离。这与人们长期以来认为的边界是62英里(100公里)的观点不同。维珍银河首席执行官乔治·怀特赛兹指出,最近的研究倾向于低海拔地区。

怀特赛兹说,对试飞数据的审查将持续到明年。

他说:“这是向前迈出的一大步,一旦我们看到数据,我们就会知道这条路是什么。”

在试飞开始时,一架载有“联合号”宇宙飞船的特殊喷气机在释放飞船前飞行了近43000英尺(13100米)。宇宙飞船点燃了火箭引擎,它迅速向上冲去,从地面上的观众的视线中消失了。飞船达到2.9马赫,几乎是音速的三倍。

美国联邦航空管理局官员贝利·爱德华兹说,两名试飞员——马克·斯达基和前美国宇航局宇航员里克·斯特奇——将被授予商业飞行勋章。

“这是一次伟大的飞行,我迫不及待地想再来一次,”曾四次乘坐航天飞机的斯特科夫说。

维珍银河(Virgin Galactic)开发这艘宇宙飞船所用的时间远远长于预期,并在2014年的一次试飞中遭遇了挫折,当时第一艘实验飞船解体,导致副驾驶丧生。

布兰森说:“人们冒着生命危险把我们带到这里。”“这一天对他们和我们所有人都是重要的。”

超过600人已经承诺了高达25万美元的乘坐费用,其中包括几分钟的失重体验和远低于地面的地球景观。这艘飞船也将被用于研究,美国宇航局在试飞中进行了科学实验。

这一努力始于2004年,当时布兰森宣布成立维珍银河(Virgin Galactic),当时正值“宇宙飞船一号”(SpaceShipOne)升空后的激动人心的日子。

由已故亿万富翁保罗·g·艾伦(Paul G. Allen)出资、特立独行的航空设计师伯特·鲁坦(Burt Rutan)创作的太空船一号(SpaceShipOne)获得了1000万美元的安萨里X大奖。该奖项的设立是为了启动私人开发火箭飞船,使公众能够进行太空飞行。

布兰森在批准“太空船一号”技术时,设想在2007年之前建成一支搭载付费乘客的船队,从新墨西哥州南部名为“美国航天港”(Spaceport America)的设施发射乘客。

但仍然存在重大挫折。2007年,在Scaled Composites LLC公司测试推进剂系统时发生爆炸,导致三名技术人员丧生。这家公司制造了太空船一号,并为维珍银河公司(Virgin Galactic)制造了第一艘太空船二号。

然后,在2014年,当副驾驶员过早地解锁其独特的“顺桨”制动系统并开始部署时,spaceship2在试验飞行期间通过按比例增加的复合材料断裂。副驾驶被杀,但受伤的飞行员设法从高空跳伞逃生。
在下降过程中,飞机的双尾翼被设计成向上旋转以减慢速度,然后在飞机滑到跑道上着陆前恢复正常飞行状态。

新版本的太空船二号是由维珍银河的姊妹公司制造的,飞行测试现在是内部进行的。此前的试飞达到了32英里(52公里)。

布兰森并不是唯一一个从事太空旅游的公司:杰夫•贝佐斯(Jeff Bezos)的蓝色起源(Blue Origin)正计划让太空游客进行太空旅行,使用的是更传统的方法,即把太空舱放在火箭顶上,从发射台发射升空。SpaceX公司的埃隆•马斯克(Elon Musk)最近宣布,计划带一位富有的日本企业家和他的朋友绕月旅行。

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