年轻的企业家计划将3d打印火箭送入太空

在科罗拉多州举行的一次大型航天工业会议上,当你看到蒂姆•埃利斯(Tim Ellis)一个人蜷缩在笔记本电脑前,坐在一个房间里,你很难想象他会成为下一个埃隆•马斯克(Elon Musk)。

但他于2015年12月创立的相对论空间公司(Relativity Space)在一年内从14名员工增至80名,今年还将招聘40名员工。相对论空间的愿景是发射3d打印火箭。

现年28岁的埃利斯吸引了多位业内资深人士,其中包括美国市场领军企业SpaceX的马斯克。

Relativity Space目前已经筹集了4500万美元,加拿大卫星运营商Telesat已经委托它发射未来5G卫星星座的一部分,美国军方已经在卡纳维拉尔角给了它一个发射台。

六年前,埃利斯还在南加州大学(University of Southern California)攻读航空航天工程硕士学位。如今,他与前宇航员和美国最大航空航天集团的负责人一起,担任白宫国家航天委员会(National Space Council)委员。

“我是20多年来最年轻的人,我们是唯一一家由风险投资支持的初创企业,”埃利斯在科罗拉多州斯普林斯举行的第35届年度太空研讨会上对法新社说。

近年来,数十家初创企业宣布了建造用于发射小型卫星的中小型火箭的计划。埃利斯解释说,很多人在制造他们的第一个火箭之前可能会失败,但这就是游戏的规则。

“硅谷的理念是,你要进行大量的豪赌,其中很多都将完全赔钱。但那些成功的公司将为所有失败者付出代价——如果是下一个谷歌或下一个SpaceX,后果将是巨大的,”他表示。

与总部位于洛杉矶的SpaceX一样,Relativity Space也为其名为“人猿一号”(Terran 1)的火箭模型打印了9个火箭发动机和3个二级火箭,计划于2020年底进行首次试飞。

这家初创公司声称,凭借其大型3d打印机,其火箭所需零部件将比传统火箭少100倍。

他表示:“与供应链复杂的传统制造业相比,我们只会在两三个(技术)流程方面成为专家。”“这是容易得多。”

只有电子产品不是3d打印的。

“这要便宜得多,因为3d打印自动化减少了劳动力,”埃利斯说。

“而且,它更灵活,”他说:“最终,相对论空间将根据卫星的大小,调整火箭整流罩的大小,以满足个别客户的需求。”

速度是另一个优势:“我们的目标是在60天内从原材料到飞行,”埃利斯说。

如果相对论空间在这一壮举中取得成功——它还没有证明这一点——它将给发射行业带来革命性的变革。如今,卫星运营商要想在阿丽亚娜太空公司(Arianespace)或SpaceX的大型火箭上占有一席之地,可能要等上好几年。

人人车1号将比SpaceX猎鹰9号小10倍,能够将1250公斤(2755磅)的有效载荷送入非常低的轨道(距离地球表面185公里或115英里)。

这可能适用于一组用于通信或成像地球的小型卫星,但也适用于太空中最大的客户之一:美国军方。

这是这位年轻高管抵达科罗拉多斯普林斯的另一个原因:与五角大楼高级官员会面。

埃利斯说:“我很少穿西装,但我会为军队服务。”

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